近年来,来自英伟达的图形处理单元(GPU)的应用数量显著扩大。GPU 最有前途的新增长领域之一必须是人工智能 (AI)。这是因为高端 GPU 被认为更适合 AI 中所需的计算处理类型,特别是与 CPU 相比时。

 

AI 的兴起增加了 GPU 需求,因此,对于高端 GPU 供应商而言,AI 是主要优势。最大的受益者是英伟达,该公司与 AMD 一起主导高端 GPU 的供应市场。由于 AI 预计在未来几年(可能几十年内)将继续快速增长,因此英伟达在 AI 领域被视为当之无愧的“大哥”。

 

但是有人成功就会有人模仿。因此,其他公司也希望进入 AI 市场“分一杯羹”。此外,政府的政策也会严重影响公司及其市场前景。两者是如何让英伟达更富有竞争力,又是如何剥它的主要增长市场的?请看如下分析。

 

美国制裁一批中国 AI 公司
在中国出现了许多初创公司,专注于开发广泛的 AI 解决方案。其中包括一些世界上最大、最有价值的 AI 公司。因此,它们是 AI 基础架构(包括 GPU)所需组件的强劲需求的来源。

 

例如,商汤科技被认为是价值超过 70 亿美元的最有价值的 AI 初创公司。 不仅如此,它还是高端 GPU 的主要用户。其自主研发的大型 AI 超级计算平台可包含 14,000 多个 GPU。对于像英伟达这样的高端 GPU 供应商来说,此类需求是他们最喜欢的。

 

然而,美国政府最近决定对一些涉嫌侵犯人权的中国公司实施制裁。 共有 28 个名字被添加到实体名单,这一举动直接影响到中国一些最大的 AI 新兴企业。商汤科技、旷视科技、依图科技和科大讯飞是一些被列入实体名单的公司。这些新兴企业的专业领域包括 AI 计算机视觉、脸部识别和语音识别等。

 

除非美国公司获得美国政府的明确许可,否则美国厂商不得与实体名单上的任何公司开展业务。与华为 5 月份列入实体名单的情况类似,英伟达将不再能够向受影响的公司供应其产品。简单地说,高端 GPU 的市场对于英伟达来说开始变小了,这与其意愿背道而驰。

 

中国相对于英伟达的作用
中国被视为主要的增长动力。该国已经占到英伟达收入的五分之一左右,而且这个数字有大幅度增长的潜力。中国经济仍在快速扩张,而且中国对 AI 等新兴领域的强调也被视为对英伟达芯片的需求的增长。

 


(来源:英伟达)

 

中国竞争对手的大门可能已经打开
中国的 AI 热潮推动了对英伟达供应的 GPU 的需求。但这一成功已导致其他公司加入这一行动,试图在中国分得一杯羹。企业名单包括华为、康柏、阿里巴巴、百度等。他们的目标是拿出国产解决方案,使中国不必完全依赖进口。

 

最近大量的产品版本反映了对推出自己的 AI 芯片的重视程度。例如,阿里巴巴有一家名为平头哥的子公司,负责设计半导体芯片。子公司于 9 月发布了含光 800,这是专为 AI 设计的芯片。

 

该公司声称其 AI 推理加速器芯片的计算能力是竞争对手 GPU 的十倍以上。使用 ResNet-50 上的推理图像分类基准测试,该芯片比 英伟达 的 P4 快 46 倍,比 英伟达 的 T4 快 15 倍。效率为每秒 500 张图像("IPS")/ 瓦。其 78,563 IPS 的峰值性能使含光 800 能够在五分钟内完成阿里巴巴基于 GPU 的解决方案在一小时内完成的事情。该芯片不仅速度更快,而且尤其是相比起进口的 GPU 几千美元的价格,性价比是 GPU 的两倍。

 

华为最近也凭借其昇腾 910 AI 芯片进入市场。与阿里巴巴不同,华为的芯片既能同时处理推理和 AI 模型的训练。华为声称其能提供 256 台 TFLOPS 的 FP16 性能和 512 台 INT8 性能 TOPS,最大功耗为 310W。相比之下,英伟达的特斯拉 V100 和 Quadro RTX8000 分别提供 125 TFLOPS 和 206 TOPS。使用 ResNet-50 AI 模型训练,华为 MindSpore(AI 计算框架)的昇腾 910 所花费的时间仅为使用 TensorFlow 的其他芯片一半的时间。

 

在这两种情况下,阿里巴巴和华为都引用了英伟达产品作为基准,并详细解释了为什么从地面为 AI 设计的芯片比 GPU 更好。它不仅间接承认英伟达作为 AI 芯片的主要供应商的地位,而且还表明他们的目标是谁。

 

中国公司一直认为它们的芯片是专门为 AI 工作而设计的,所以其比英伟达基于 GPU 的解决方案更具优势。然而,这可能不再必要,因为英伟达已经不能再继续为中国供应 AI 产品。因此,竞争对手正在蚕食英伟达在中国的市场份额。


 
(来源:维基共享资源)

 

英伟达的机会在哪?
中国 AI 硬件及相关服务提供商将不得不与英伟达展开激烈竞争,但这件事因为美国的一纸禁令已经开始变得容易。不仅是实体名单上的公司与英伟达断绝了关系,而且中国的其他公司也会非常警惕使用英伟达等美国公司的零部件进行重大投资。

 

未获得美国政府批准的中国 AI 公司在与英伟达开展业务之前,将开始三思而行,因为他们无法知道他们是否会成为实体名单上的下一个。供应商的可靠性是采购决策的重要标准,与中国的替代品相比,英伟达在这方面显得不足。选择中国,意味着没有成为供应中断的受害者的风险——这是英伟达无法保证的。

 

因此,禁止中国 AI 公司应该被看作是该公司在中国市场的挫折。它有效地将 AI 市场交给了阿里巴巴和华为等中国供应商。虽然这两家公司目前可能都落后了,但他们现在有机会占领中国市场的大部分(如果不是全部的话)。英伟达没有在中国 AI 热潮中成长,反而被剥夺了在最大、增长最快的 AI 市场之一竞争的能力。

 

如果一个人想要保持领先,在所有市场中竞争的能力是很重要的。特别是因为 AI 有潜力成为影响社会各个方面的最重要行业。没有完全接管市场必将削弱英伟达,给初创公司机会接管,也许有一天会超过领先者。

 

当然,英伟达仍然可以指望能够进入世界其他地方。与此同时,中国以外的竞争也在增加。不仅有谷歌和亚马逊,而且新的玩家正在准备进入市场。例如,英特尔最近推出了它自己的神经网络处理器,与英伟达相比,许多新进入者拥有规模更大,更多的资源。如果两家公司要相互竞争市场份额,结果显而易见。

 

不过英伟达还有张底牌,英伟达的 GPU 系列如果能够足够通用,如果 GPU 可以应用到不局限于它们当前用于的几个应用程序中去,无论是加密货币还是 AI,当其他人没有提供合适的产品时,那么英伟达将从中受益。

 

英伟达此前占据天时地利,它作为 AI 专用 GPU 的主要供应商而上升到榜首。然而,竞争现在无处不在,其领先地位也有可能会得到削弱,且在中国市场上的折戟恐怕会成为它跌落神坛的“阿喀琉斯之踵”。